La Marzocco 是義大利佛羅倫斯城守護象徵獅子的名字,由十五世紀的 Donatello 雕為石像,目前安放 Signoria 廣場。La Marzocco 也是世界知名義式咖啡機的品牌,工廠坐落在佛羅倫斯北方,但 CEO 卻是是美國人 Kent Bakke。

Bakke 出生於加州,大學讀西雅圖的太平洋學院 (Pacific College),拿的是企管學位。他原來在西雅圖的 Pioneer Square 經營一個小餐廳,巧的是他買下餐廳時,發現有一台直立式的義式咖啡機 Victoria Arduino,燃起他研究義式機的興趣。當時義式機在西雅圖極為稀少,沒什麼人懂義式咖啡,他自學義式機的原理,修理機器,找零件,慢慢變成半個義式機專家。

Bakke 的餐廳生意並不成功,結束餐廳後,既然多少懂一些義式機,他決定改行做進口咖啡機的生意。1978 年秋天,他與兩個朋友跑到義大利,拜訪幾家義式機製造商。那一次他見到了 La Marzocco 的創辦人 Bruno 與 Giuseppe Bambi 兩兄弟。當時的 La Marzocco 規模很小,執著手工製造,品質精良。Bakke 很欣賞他們的產品,決定把 La Marzocco 帶進美國。

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70 年代的美國,主流當然是濾滴沖泡,推動義式濃縮咖啡非常困難。Bakke 最近在接受西雅圖報紙訪問的時候回憶,「我花了一年的時間才賣出第一台機器,」直到 80 年代,每個月能賣出三、四台機器就要偷笑了。

星巴克 (Starbucks) 的出現改變了一切。成立於 70 年代的星巴克,從 1984 年開始販賣義式咖啡。當年一月,蘋果電腦的賈伯斯推出麥金塔,在電視上播出著名的 1984 廣告,向 IBM 正式宣戰,打響個人電腦 (PC) 的第一炮,而濃縮咖啡似乎也正式進入美國主流市場。1987 年,星巴克被 Howard Schulz 買下,他積極推動義式咖啡文化。有一次星巴克原來使用的 Faema 故障,急調 La Marzocco 代替,沒想到一試成主顧,星巴克的吧台手愛上了這個手工小廠的產品,原因是 La Marzocco 充水式的沖煮頭在沖煮之前,熱水更充分浸潤 (saturate) 咖啡粉,做出來的濃縮風味更讓人滿意。

Bakke 代理的咖啡機拿到星巴克這個大客戶,時來運轉。La Marzocco 進一步在 1990 年推出當時最先進的 Linea,雙鍋爐的設計,打起奶泡威力十足,應付愛喝鮮奶拿鐵的美國消費者遊刃有餘,而沖煮頭下方的空間也夠高,可容納星巴克 12 或 16 盎司大杯,Linea 一躍而成為星巴克的標準配備。但隨著新門市一家一家開,Howard Schulz 預訂的咖啡機數量以百部計,手工生產組裝的 La Marzocco 根本來不及出貨。

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當 Bakke 向義大利要求增加產能的時候,Bambi 家族回答,除非你自己投入,否則原有的工廠根本不可能應付星巴克的需求。Bakke 原本並沒有買下 La Marzocco 的打算,但他也知道星巴克擴張的潛力驚人,錯失這個客戶將是一大損失。1994年,Bakke 結合了一小群投資者,買下 La Marzocco 90% 的股份,並且著手在 Ballard 設立新廠,擴大產能。新廠一個月可以產出 140 台咖啡機,其中一半是給星巴克的。

令人料想不到的是,由於星巴克太成功,分店擴張太快,導致半自動義式機無法適應連鎖店的需要,要訓練員工成為稱職的吧台手,能熟練操作 Linea 並不容易。2000 年之後,星巴克為了全球展店策略,開始換用全自動咖啡機。我們如果還記得,星巴克是 1998 年在台灣成立第一家店。2004年,Howard Schulz 決定不再使用 Linea,加快出杯速度,穩定品質,並且縮短訓練時間,我們今天所熟知的星巴克誕生。聽說後來 Schulz 有點後悔當初不再使用 La Marzocco,使星巴克從此少了精品咖啡的魅力。

美國 La Marzocco 失去了最大的客戶,Bakke 被迫關掉 Ballard 的 20 人工廠,損失不止數百萬美金。情況糟到 Bakke 在2004年把 La Marzocco 的美國代理權賣給瑞士商 Franke,他們是供應麥當勞不鏽鋼廚具的廠商。直到 2009 年,Bakke 才把代理權買回來。

但正是因為星巴克放棄了 La Marzocco,流出市面的二手 Linea 紛紛被剛崛起的「第三波」獨立咖啡館接手,製作出美妙的咖啡,La Marzocco 成為指標性豪華機種。La Marzocco 創辦人之子 Piero 在接受媒體採訪的時候說:「我們做的是咖啡機裏的法拉利,從咖啡裡就可以嚐出不同。」

Bombi 兄弟於 1927 年創立 La Marzocco。當他們進入咖啡機市場的時候,流行的是直立式的機型,高大圓錐體,內含直立式鍋爐,藉由蒸氣壓力的協助,把水壓入咖啡粉。但是由於壓力不高,擠出來的咖啡比較像我們今天喝的濾泡式咖啡,而不是習見的濃縮咖啡。

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Bambis 所創造的水平式鍋爐,放在加長的金屬外殼裡,第一代的產品名稱是 Marus。分離的咖啡粉盒,吧台手可以更換重新裝填研磨好的咖啡粉,機器水平安排也讓不同的吧台手可以同時在機器前工作,縮短等待時間。在水平鍋爐的上方,甚至可以有空間可以擺放準備好的杯子、加熱。水平式鍋爐在 1939 年獲得專利,現在這些設計都成為業界的標準配備。

1970 年,創辦人之一 Giuseppe Bambi 的兒子 Piero Bambi 開始參與設計,開發出 GS 機種,GS 是第一台推出具備兩個獨立鍋爐的咖啡機:一個蒸氣鍋爐,另一個則專門沖煮咖啡。GS 就是 Gruppo Saturo:充水沖煮頭,其原理是把沖煮頭直接延續到鍋爐上,成為一個連續的沖煮系統,讓熱水可以不斷循環以保持固定溫度。過去一個世代,咖啡機廠商努力的目標是讓水溫可以保持 93度C,到此終於實現。La Marzocco 的 GS 充水式沖煮頭,也是一開始贏得星巴克青睞的設計。

一直到今天,La Marzocco 仍然秉持手工製造組裝的傳統,2005 年以後推出的 GB5、Strada、紀念當初星巴克大規模使用的 Linea 之新版 Linea PB (Piero Bambi),以及為家用市場設計的 GS3,每一款咖啡機推出,都給咖啡界帶來驚喜。目前 La Marzocco 年產量大約僅 7000 台左右,相較於其他咖啡機製造商,規模還是相當小,但已經遠遠超過當年給星巴克的數量了。

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